Spionasjetiltalen mot Assange må fordømmes - forsvar ytringsfriheten

Gjennom en utilsiktet lekkasje er det blitt kjent at amerikanske påtalemyndigheter har tatt ut en hemmelig tiltale mot grunnleggeren av WikiLeaks: Julian Assange. Han har siden 2012 levd i asyl i den ecuadorianske ambassaden i London. Britiske myndigheter har siktet ham for brudd på kausjonsbestemmelsen. Opprinnelig ble Assange fengslet i London i forbindelse med at svenske myndigheter ville avhøre ham i en sak der han var beskyldt for seksuelle overgrep mot to kvinner. Svenske påtalemyndigheter har henlagt den saken. Det som ligger til grunn for den nåværende hemmelige tiltalen er knyttet til spørsmål om ytringsfrihet.

Begrunnelsen for at Assange søkte asyl er nettopp frykten for å bli tiltalt for spionasje med risiko for en dom på mer enn 30 års fengsel. Julian Assange har et skjebnefellesskap med Chelsea Manning, som fikk en tilsvarende dom for omfattende lekkasjer mens hun tjenestegjorde i de amerikanske væpnede styrker under Irak-krigen. Lekkasjene Manning var ansvarlig for, og som WikiLeaks gjorde kjent for verden, ga et usminket bilde av den brutale krigføringen i Irak og Afghanistan. Gjennom disse lekkasjene ble ikke minst de omfattende sivile tapene kjent for omverden. Også tradisjonelle medier gikk sammen med WikiLeaks og publiserte historier som ellers ikke ville ha vært kjent.

Det er viktig å huske hva som er sakens kjerne: Medienes rett til å publisere ubehagelige sannheter gjennom lekkasjer. Det er også å viktig å huske på forbindelsen mellom situasjonen til Assange og saken til Edward Snowden. Ett av anklagepunktene mot Assange er at det var WikiLeaks som assisterte Snowden under hans flukt fra USA. Grunnen til at Snowden er i eksil i Moskva er hans omfattende lekkasjer som viste omfanget av den amerikanske etterretningstjenestens overvåking av all elektronisk kommunikasjon på global basis. Snowden har selv sagt at han som varsler frivillig reiser til USA hvis han får en åpen rettssak i ordinær rett.

Saken til Chelsea Manning, som endte med en dom på mer enn 30 års fengsel, viser at både Snowden og Assange med rette frykter en rettssak i spesialdomstoler etter en spiontiltale. Det var derfor de søkte asyl. Manning er i dag fri takket være en benådning av president Obama. Også Obama-administrasjonen vurderte å ta ut tiltale mot Julian Assange. Obama droppet saken fordi det ikke kunne tas ut tiltale uten samtidig å tiltale andre medier som hadde publisert lekkasjer fra WikiLeaks, inkludert mediehus som New York Times: Tradisjonelle medier er åpenbart beskyttet av First Amendment i grunnloven.

Når det nå er kjent at det under president Trump er tatt ut en hemmelig tiltale mot Assange, er dette en potensiell trussel mot all publisistisk virksomhet med grunnlag i lekkasjer. Nære medarbeidere til presidenten har kommet med sterke, hatefulle ytringer mot Assange, og underbygger spionanklagene med anklager om at WikiLeaks er en «etterretningstjeneste». Advokatene til Assange og en rekke talspersoner for menneskerettigheter og ytringsfrihet i USA har advart mot konsekvensen av ytterligere innskrenkninger i ytringsfriheten i USA. Dette er bare det siste av flere angrep på medier og ytringsfriheten i USA under Trump-administrasjonen.

En tiltale mot virksomheten til WikiLeaks vil bidra til en fryktkultur som vil ramme all journalistikk. Alle medier, spesielt de som i en lang periode selv publiserte avsløringer takket være WikiLeaks-lekkasjer, må nå stå opp og forsvare Julian Assange mot en rettsprosess som kan bli et alvorlig angrep på ytringsfriheten, ikke bare i USA, men globalt.

Av Rune Ottosen,
styremedlem i Norsk PEN

Kronikken sto på trykk i Klassekampen 5. desember 2018.

2. desember: Propaganda, Facts and Fake News: The Holberg Debate 2017

Is there an escalating war of information that is threatening our democracy and our ability to make informed decisions?

Call it propaganda, fake news, bias or distorted facts—manipulation of information may have vast implications for people trying to make sense of the world. While politicians and media actors accuse each other of undermining the truth and stirring up the public’s emotions with questionable assertions, it is often unclear whose interests lie behind the narratives and whether or not the news are truthful descriptions.

In many countries, even the less subtle forms of propaganda will often be an accepted part of everyday life. Yet, even in Europe and the US, the War of Information now seems to be escalating beyond what we have previously seen. “All wars always produce phony atrocity stories – along with real atrocities,” writes journalist Patrick Cockburn, “But in the Syrian case fabricated news and one-sided reporting have taken over the news agenda to a degree probably not seen since the First World War.”

Add to this the chaotic world of social media and online news outlets, where it is hard to know whom to trust, particularly when we know that both state actors and private interests are working continuously to promote narratives that work to their own advantage.

The Holberg Debate 2017 seeks to explore various aspects of propaganda and distorted information in the news and social media, including:

• Can voters be expected to make informed decisions in the presence of propaganda?
• Are the established media hypocritical when they define themselves as the guardians against “fake news”? And who are the most powerful actors in what may be seen as a global theatre of information warfare?
• How much should we trust the media in issues of war, peace, power and politics? Were there for instance dark, foreign forces behind the surging French ‘populists’ and the British Brexit campaign? Was the regime change in Ukraine a popular revolution or a US supported coup? And was the US election hacked and stolen by Russian spies?
• Are the bombs that have fallen over countries such as Syria, Iraq, Afghanistan, Libya, Yemen and Pakistan part of great humanitarian projects, or are there ulterior motives that the media either wilfully obscure or are manipulated into distorting?
• Is the future of humanity under threat from propaganda controlled by artificial intelligence?

The event is a collaboration between the Holberg Prize, the Fritt Ord Foundation and Norwegian PEN (Western Norway). We are also grateful to the Bergesen Foundation and the University of Bergen, whose support helped make this event possible.

—PANELLISTS—

JULIAN ASSANGE joins the panel via videolink. Assange is an award-winning journalist and the founder and editor-in-chief of WikiLeaks. He is also a programmer, cryptographer, author and activist. Founded in 2006, WikiLeaks has published millions of leaked documents and several videos. This includes logs that relate to the wars in Iraq and Afghanistan, the controversial “Collateral Murder” video from Iraq, U.S. diplomatic cables, and election campaign related e-mails from the Democratic National Committee and from Hillary Clinton’s campaign manager, John Podesta.

JOHN PILGER is an Australian journalist, author and documentary film-maker. Pilger has covered military, political and cultural conflicts around the world for more than five decades, and his criticism of American, Australian and British foreign policy is strongly reflected his documentaries and writings. He worked at the Daily Mirror from 1963 to 1986 and wrote a regular column for the New Statesman magazine from 1991 to 2014. Pilger has won numerous awards as a journalist and film-maker, and he is one of only two people to win British journalism’s highest award twice.

JONATHAN HEAWOOD is the CEO and founder of IMPRESS, the only press regulator to be recognised as independent and effective under the Royal Charter in the United Kingdom. He has previously worked as a journalist and human rights campaigner, and he is a former director of English PEN. Heawood has written on free speech and regulation for various publications, including The Encyclopedia of Twentieth-Century Fiction, Critical Quarterly, Journal of Media Law, Ethical Space and Communications Law.

The debate will be moderated by Professor Ellen Mortensen, University of Bergen. Ole Sandmo from the Holberg Prize Secretariat will interview Julian Assange during part of his appearance. In addition to keynotes from the panellists, there will be Q&A sessions where members of the audience will be welcome to ask questions.

The event will not be streamed outside the University Aula.

Please note that recording of this event via any media type is strictly prohibited.

(Julian Assange picture credit: Allen Clark)

Time: 2nd December from15:00 – 17:15
Venue: Universitetsaulaen i Bergen, Muséplass 3, 5007 Bergen